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Henry Ford foi o grande fabricante de automóveis norte-americano que revolucionou a indústria com seu Modelo T, além de ter sido o responsável pela popularização do automóvel como meio de transporte.

Ford nasceu em 30 de julho de 1863 na cidade de Springwells, aproximadamente 10 milhas a sudoeste de Detroit, hoje um distrito de Dearborn, Estado do Michigan. Seu pai, William Ford, nasceu próximo a Cork, Irlanda, e veio para a América em 1847. Muitos membros da família Ford estabeleceram-se próximo a Dearborn. Mary Litigot, sua mãe, nasceu nos Estados Unidos, filha de holandeses, e morreu quando Henry tinha doze anos de idade.

Freqüentou escolas rurais até aproximadamente seus quinze anos, trabalhando na fazenda de seu pai depois das aulas e nos períodos de férias escolares. Desde cedo demonstrou habilidades para a invenção, particularmente na mecânica. Ele cuidava dos reparos nas máquinas da fazenda de seu pai e atendia aos fazendeiros vizinhos, além de consertar relógios nos arredores de onde morava. Ford não tinha interesse no pagamento de seus trabalhos, simplesmente tinha uma ardente curiosidade de ver como as coisas funcionavam mecanicamente. O conserto de relógios geralmente era feito à noite e secretamente, pois seu pai desaprovava a prestação de serviços de graça do filho, além de sempre desejar que Henry se tornasse fazendeiro. Em 1879 mudou-se para Detroit, conseguindo ali, após breves experiências nas lojas da Michigan Car Company, um emprego como aprendiz na James Flower and Brothers Machine, trabalhando dez horas por dia. Depois de aproximadamente um ano, passou a trabalhar na Detroit Dry Dock. Em poucos anos ele trabalhou em muitas empresas, não deixando nunca o conserto de relógios como trabalho paralelo. Por algum tempo chegou a freqüentar a escola de comércio. Buscava sempre aumentar seus conhecimentos de mecânica tanto com a leitura quanto com a prática. Depois de seu aprendizado concluído, ligou-se à Westinghouse Engine, no sul de Michigan, sendo ali seu primeiro contato com um motor de combustão interna Otto, em 1885, quando o reparou e aproveitou para estudá-lo intensamente.

Em 1886 seu pai lhe ofereceu 80 actares de terra, com mata fechada e uma pequena casa. Ford aceitou, operou uma serraria, vendeu tábuas e reparou motores aplicados às fazendas. A razão para seu retorno ao solo foi ter-se tornado noivo de Clara J. Bryant, filha de um fazendeiro vizinho, com quem acabou se casando. Construindo uma nova casa, Ford instalou uma oficina onde tentou construir um arado a vapor. Conseguiu fazer um trator a vapor com um motor de um cilindro, mas não podia fazer uma caldeira que fornecesse pressão suficiente sem que o motor ficasse muito pesado para o que visava. Desistiu de seu trator até que pudesse inventar um motor mais eficiente. Muitos tratores a vapor já existiam nesta época, mas o pensamento de Ford era na direção de um aparato simples, barato e econômico.

Em 1888 mudou-se novamente para Detroit, conseguindo um emprego na Edison Illuminating Company e tornou-se, dois anos depois deste retorno, engenheiro-chefe. Muito impressionado com o automóvel de Charles Duryea, que surgiu em 1892, e por artigos em revistas sobre motores em revistas americanas e britânicas, Ford direcionou seus objetivos para a construção de seu próprio modelo de carro em um pequeno galpão nos fundos de sua casa. Nesta pequena oficina ele trabalhou sete anos, usufruindo de sua associação com Charles B. King, um engenheiro já renomado. Na primavera de 1896 Ford completou sua primeira "carruagem sem cavalos". Ela tinha dois cilindros com 2,5 polegadas de diâmetro e curso de 6 polegadas, sendo dispostos lado a lado em torno do eixo traseiro e desenvolviam aproximadamente 4 HP, os quais eram transmitidos do motor para um eixo por uma correia e do eixo para a roda traseira por uma corrente. Depois de rodar seu carro por aproximadamente 1000 milhas, Ford o vendeu por 200 dólares de forma que pudesse construir outro, que fosse mais leve e forte. Por volta de 1899 ele havia feito três carros e, sentindo que havia ganho a experiência necessária, deixou a empresa de Edison, com o apoio deste ao desenvolvimento do projeto do ex-funcionário, e começou a fabricar carros como negócio, junto a dois sócios e com o apoio de um pequeno grupo de empresários: organizou, assim, a Detroit Automobile Company, da qual era engenheiro-chefe.

A companhia acabou em 1900, depois que Henry Ford queixou-se que os diretores estavam indispostos a adotar a produção em massa de um modelo padrão. Com outro grupo, no ano seguinte, organizou outra companhia, que também dissolveu-se depois de produzir modelos de corrida impraticáveis. Com a cooperação do projetista Harold Wills e poucos ajudantes, continuou a construir carros de corrida, construindo o "999", com o qual Barney Oldfield disputou várias corridas e conseguiu vitórias e recordes que renderam, principalmente, publicidade, e esta por sua vez permitiu suporte financeiro às idéias de Ford. Organizou a Ford Motor Company em 16 de junho de 1903, aliado a um empresário de carvão de Detroit, Alexander Y. Malcolmsom, e um pequeno grupo de investidores. Desta vez possuía muito mais trunfos, aliando ao seu próprio talento o de seu assistente, C. H. Wills, por sua vez assessorado pelo gerente de Malcolmsom, James Couzens (que mais tarde viria a ser senador por Michigan). O primeiro carro produzido pela nova companhia demorou um mês para ser vendido, mas a partir daí tanto os pedidos quanto a produção aumentaram rapidamente. Durante seu primeiro ano a companhia enfatizou os carros com dois cilindros e 8 HP com "chain drive", dos quais 1708 foram produzidos e vendidos a 850 dólares cada. Os primeiros lucros representavam um lucro de mais de 100% no investimento inicial. Com esse dinheiro disponível foi possível melhorar os modelos, aumentar a produção e a venda de carros tornou-se a principal publicidade nacional. Mais de 5000 veículos foram vendidos em 1904-1905.

Em 1905 Malcolmsom e Ford, apesar de concordarem que a companhia deveria concentrar suas atenções num único modelo, divergiram sobre qual: enquanto Malcolmsom defendia um modelo caro, Ford achava que um modelo simples seria mais interessante para os negócios. Essas divergências levaram Ford a assumir a presidência em 1906, a partir de quando pôde executar sua idéias. Por todos os anos seguintes ele travou uma batalha judicial, pois George Baldwin Selden tinha a patente para a fabricação de uma locomotiva, que datava de 1879. A patente abrangia máquinas de estrada de um modo geral. Ford venceu na Corte Federal em 1911, embora houvesse tido sentença contrária em 1909.

Desde o início, Ford desejava construir um carro que custasse 500 dólares ou menos, mas foi a decepção na venda do Modelo K que o convenceu que um modelo de baixo preço representaria um futuro melhor. Nos anos de 1906-1907 ele implantou na companhia a política de produzir um carro padronizado e relativamente barato, que necessitasse um mínimo de cuidado e custos em sua manutenção. Usando uma liga de aço-vanádio leve porém forte, projetou primeiro o confiável Modelo N, e então o melhorou, fazendo o Modelo T, que acabou conhecido por todo o mundo como o "carro Ford". Em 1909 anunciou que a companhia fabricaria somente o chassi do Modelo T, e que "o cliente pode ter um carro pintado com a cor que desejar, contanto que seja preto". A fábrica de Ford formulou planos para a fabricação em quantidades até então impensáveis. Durante 1912-1914, foram instalados os métodos da produção em massa, incluindo as linhas de montagem de movimento contínuo, e imediatamente foi possível montar um carro a cada 93 minutos. Em 1915 já havia um milhão de Modelos T fabricados. O carro tinha demanda contínua, e antes de 1925 as vendas anuais atingiram cem milhões de dólares. Neste período, filiais da companhia já se espalhavam, sendo as principais as localizadas em Ontario (Canadá), fundada em 1904, e em Manchester (Inglaterra), fundada em 1906.

Para Henry Ford o ciclo de produção começava com o cliente: achava que a mercadoria deveria ser antes de tudo ajustada de forma a atender o maior número possível de consumidores em qualidade e preço, e consequentemente o número de clientes tenderia a aumentar continuamente conforme o preço do artigo fosse caindo. Ao mesmo tempo, pelo pagamento de um salário substancial para aqueles que trabalhavam com a produção e a distribuição, o poder de compra aumentaria. Em janeiro de 1914, ele e seu sócio James Couzens aumentaram todos os salários em suas indústrias para um mínimo de 5 dólares por oito horas de trabalho (a média até então era de 2 dólares e quarenta centavos por nove horas de trabalho). Esta última medida provocou rápida economia pois serviu como incentivo até então desconhecido aos funcionários: o índice de retrabalho diminuiu sensivelmente, assim como as horas improdutivas.

Com o aumento da produção e das vendas o preço do Modelo T caiu de 950 dólares em 1909 para 295 em 1922, e a marca de 15 milhões de unidades produzidas foi atingida em 1927. A teoria geral nas fábricas de Ford foi que tudo deveria estar em movimento: "o trabalho deve vir até o homem, e não o homem até o trabalho". Assim, em 1925 um carro a cada 15 segundos emergia das linhas de montagem.

Ford fez planos nos quais suas fábricas se auto manteriam, evitando o lucro de intermediários. Por volta de 1925 elas tinham suas próprias minas de ferro e carvão e fontes de madeira, suas próprias estradas de ferro e uma grande esquadra de barcos a vapor, tanto de uso marítimo como lacustre. Importante é dizer que todos operavam segundo os princípios dos relevantes salários, alta produção e baixos custos. A economia em todos os setores era a regra predominante: todo o desperdício de madeira tinha destino até a destilaria de madeira, todo o refugo era convertido, todas as sobras das fornalhas iam para a fábrica de cimento.

Como os negócios se desenvolviam, tornou-se claro que era desperdício montar carros somente numa fábrica, se os barcos eram disponíveis. A manufatura na fábrica de Highland Park, e mais tarde na do rio Rouge, cessou de montar completamente um automóvel: passaram a ser responsáveis por partes, que eram transportadas até unidades responsáveis pela montagem final. Então houve uma grande difusão das instalações rurais, onde fabricavam-se pequenas partes e utilizava-se mão-de-obra dos arredores. Filiais eram instaladas em várias partes do mundo, desde que os custos permitissem. A grande central no rio Rouge, nos arredores de Detroit, foi a mais completa e equipada do mundo.

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